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聖安東尼奧勇於投資教育

pre-k

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對於認考思考美國政治未來的民眾而言,今年夏天令人興趣,過去幾個星期,我們逐漸瞭解德州聖安東尼奧市長卡斯楚(Julian Castro)的政績,這位已連任一次的市長獲選在民主黨全國代表大會上,發表專題演說。他最近大膽宣布提高營業稅,以支付幼稚園中班教育(Pre-K)費用,各位或許想問,為何要這麼做?其實理由很簡單,卡斯楚不願讓當地美好未來受限於美國政壇潮流。

2011年5月,市長組成「腦力計畫任務小組」,成員來自企業界與中小學教育機構,他要求任務小組判斷,目標式投資能為當地教育發展改善多少,任務小組花費一年時間,研究聖安東尼奧三項優先事務:幼兒早期教育、防止輟學、大學入學率,綜覽國內各地城市最佳模式與實際成果後,認為若投資於全日制幼稚園中班,將可達成長期教育與經濟目標。

任務小組提出的計畫名為「Pre-K 4 SA」,將在八年期間,為22400名四歲孩童提供高品質的全日制中班教育,主張在城市四方成立四間教育卓越中心,並針對中班至三年級的教育人員,設計出專業發展計畫。基於計畫內的基礎建設與人力資源發展內容,可見任務小組瞭解這項提案規模,也明白有機會為全市建立長期的早期教育環境。

諸多研究均顯示,高品質幼稚園中班教學對未來教育、生活、社會發展都有明顯正面影響,任務小組呈交給市長的報告內提到,威斯康辛大學一份報告發現,若每位孩童平均投資6730美元,長期而言可節省47759美元的經費,包括矯正、失業、監禁等費用。關於幼稚園中班教育的研究成果,部分內容已在去年夏天發表於《科學》期刊內,有份研究題為「學校幼兒早期教育與28歲生活:時機、劑量、子群效應」,研究人員分析在三至四歲接受中班教育後,會對成年後的經濟、健康、家庭產生哪些影響,平均而言,受試者若曾接受中班教育,至28歲時,相較於未受中班教育者,教育水準、所得、社經地位、醫療保險投保比例都較高,而藥物濫用及涉入刑事案件的比例較低。

幼兒早期教育亦成為美國政府政策項目,除了教育部「承諾社區」計畫內,從出生至就業的策略,住宅與都市發展部「選擇社區」計畫內以及司法部「刑事革新計畫」中,都將早期學習資源列為重要社區資產。

雖然大眾普遍認為,及早教育有所助益,但各方都不願支付四歲孩童的學費,所幸德州自1984年起,便已針對低收入戶、英語非母語家庭、軍眷家庭、寄養家庭,提供半日制幼稚園中班教育。自2011年,德州已另提供兩億美元獎助金,讓部分地區提供全日制服務,由於半日制課程雖然良好,但仍不足夠,故州內各城市都搶破頭爭取經費,有些地區更決定收取學費;市長與任務小組為解決問題,找到另一項財源,即為0.125%的營業稅。

0.125美元能買的東西不多,但效益卻很大,德州規定消費稅上限為8.25%,州內各大城市陸續於1978年至2003年達到上限,唯獨聖安東尼奧仍停留在8.125%,若跟進調漲,每年預估將可增加3100萬美元經費,再加上州政府每年針對弱勢學生提撥1100萬美元,皆可用於幼稚園中班教育八年實驗期間,預估每戶每年支出為7.81美元。

這項方案除了獲企業界及教育界支持,過去30年內七位歷任市長也出面背書,包括Henry Cisneros、Lila Cockrell、Ed Garza、Phil Hardberger、Howard Peak、Bill Thornton、Nelson Wolff,他們聯名上書至市議會,同聲認為這項教育將為當地未來經濟榮景產生重大影響。

各方力量並不僅止於此,市議會於8月9日無異議通過,要將這項方案列入11月6日的選舉項目中,交由選民決定,八月初的民調資料顯示,64%的可能選民支持這項計畫,在目前的經濟局勢裡,增稅方案能獲得如此支持,並不容易,不過民調專家梅茲(David Metz)亦警告,「贊成者多為民主黨、年輕、拉丁裔、低收入選民,這些族群過往投票率波動很大」。雖然仍有變數,但希望屆時投票的選民會認為這是個機會,一同投資於聖安東尼奧的未來,讓孩童握有必要工具與能力。

照片來源:SFA Union City